I don't paint like a woman is supposed to paint. Thank God, art doesn't bother about things like that.

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La carrière d’Alice Neel s’est déroulée dans le plus grand anonymat pendant près de quarante ans, réalisant des portraits d’hommes et de femmes, sans que quiconque n’y prête vraiment intérêt. Ses toiles figuratives représentaient les parias de la nuit, quand elle n’immortalisait pas ses amis artistes, Andy Warhol pour l’exemple. Cette position rendait quasi impossible l’émergence d’Alice Neel, isolée au milieu de la vague minimaliste et pop art. En effet, son travail se trouvait en « concurrence » avec les œuvres abstraites de Rothko ou Kooning, les grands maitres régnants sur les galeries new yorkaises.  Mais cette « collectionneuse d’âme » a choisi de mettre en lumière des cercles souvent laissés de côté, n’hésitant pas à prendre à bras le corps des sujets difficiles pour l’époque. Ainsi, Alice Neel peignait l’homosexualité, la pauvreté ou encore la diversité culturelle, avec toujours un grand respect pour ses modèles.

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Ses tableaux, emprunts d’une forte intimité entre le peintre et son sujet, laissent apparaitre un travail méticuleux ainsi qu’une riche réflexion de la condition humaine et sociale. Pour Neel, c'est la personne qui prime. Malgré une percée dans les années 60, il lui faudra attendre encore une vingtaine d’année avant de connaitre le succès, accompagné d’une grande rétrospective au musée Whitney de New York. Sa personnalité entière ainsi que son art des plus intransigeants lui ont permis aujourd’hui d’être considérée comme l’une des peintres figuratives majeures en Amérique.

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