Well, if you go outside with hair like this and this lipstick on; if you were wearing a polyester pantsuit you would cause a disruption in this town. That’s what people don’t realize about Los Angeles. People in New York and London, like the people who reviewed our record in London, say, “What to they have to be desperate about?” [Referring to X’s “We’re desperate]…Every time I leave the house everyone makes fun of me, gives me a hard time – people on the bus, all these kids going to school, all these people in Beverly Hills. And they stop me on the street and they go, “Oh my god!” and they just look at each other and walk on like I wasn’t even a human being that had feelings, and usually I cause a scene by telling them off!

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Née Christine Cervenka en 1956 à Chicago, Exene a grandi à Tallahassee, en Floride, jusqu’à ses 20 ans. Très tôt Exene, se heurte à la réalité de la vie lorsque sa mère décède. Elle quitte le lycée et décide d’élèver ses sœurs, avant de rejoindre Los Angeles, durant l’été 76. En 1977, elle rencontre un certain John Doe, à un atelier de poésie. Il lui demande d’utiliser l’un de ses poèmes, I’m coming over, pour en faire une chanson. Cependant, Cervenka décline l’offre, jugeant être la mieux placée pour pouvoir interpréter un de ses textes. C’est ainsi qu’elle fait son entrée comme lead vocal des X, avec Doe comme alter ego scénique. Le guitariste Billy Zoom verra d’un mauvais œil ce chamboulement dans le groupe qu’il venait à peine de former avec Doe, avouant plus tard avoir été horrifié que son acolyte puisse y intégrer sa petite amie.

X devient très vite un incontournable de la scène punk de Los Angeles et en 1980, leur premier album sort. Considéré comme un classique du genre, on y retrouve Johnny Hit and Run Paulene, chanson abordant le thème du viol, mais aussi la cover de Soul Kitchen des Doors. L’originalité des X se situe surtout dans le mélange des genres apportés par chaque membre du groupe. Billy Zoom, le guitariste, est fortement imprégné de rockbilly (il a d’ailleurs joué pour Gene Vincent), tandis que Cervenka y accole le désoeuvrement et la solitude des paumés trainant une fois la nuit tombée sur Hollywood Boulevard. Mais ce qui fait la différence de Cervenka d’avec les autres chanteuses punk de l’époque est sa manière de traiter l’amour dans ses paroles :

Most of my songs are written about love, which is not to say they’re not political. The people I am closest to are not misled by society’s mores, except in love. It is fascinating that people can overthrow all parts of society except love relationships. An otherwise completely liberated woman can go years and years in a destructive relationship.

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En 1981 un deuxième opus voit le jour, Wild Gift, puis en 1982 Under the big black sun. L’année 1983 marque le mariage de Doe et de Cervenka mais aussi la sortie de leur quatrième disque More fun is the new world. Quelques années plus tard, le groupe finit par splitter (tout comme le mariage des Doe), en 1985. Fun fact, elle rencontre l’année suivante celui qui deviendra son deuxième époux (et pas des moindres), Viggo Mortensen, sur le tournage de Salvation, une parodie de télé évangélisme. Un fils nait de leur union mais le couple divorce en 1997.

En 1990, le groupe renait de ses cendres et enchaine cinq nouveaux albums. Elle se lance aussi dans l’écriture et publie trois ouvrages: Adulterers anonymous, avec Lydia Lunch et qui aborde, entre autres, le thème l’image de la femme et la compétition qui règne parmi la gente féminine, Virtual  Unreality et A Beer on Every Page. Elle collabore également au travail de Kenneth Jarecke, photojournaliste. A cela s’ajoute la sortie de trois albums solo, Old Wives’ Tales, Running Scared, Surface to air serpents, et un ep parlé. Elle se passionne aussi pour l'art du collage. Dans les années 90, elle fonde un autre groupe, Auntie Christ, puis en 2002, the Original Sinners.

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En parallèle à ses activités de légende du punk, Cervenka est enseignante et bibliothécaire.